Patty Harris, Sander Woonings, burgemeester Van Riswijk en Richard Harris bij het monument. Foto: Omroep Gelderland

Patty Harris, Sander Woonings, burgemeester Van Riswijk en Richard Harris bij het monument. Foto: Omroep Gelderland

HERWEN - Ruim twee jaar later dan gepland brengen familieleden van de Engelse Spitfire-piloot Mervyn Wheatley eindelijk een bezoek aan het monument ter nagedachtenis aan de vlieger. Wheatley stortte in 1940 neer bij de Puttmanskrib in Herwen, nadat de Duitse Luftwaffe zijn toestel onderschepte. De gedenksteen staat er al een paar jaar, maar door corona kan de familie nu pas komen.

Richard en Patty Harris zijn vanaf het begin betrokken geweest bij het monument dat grotendeels tot stand is gekomen dankzij initiatiefnemer Sander Woonings.

De vader van Richard is een neef van de omgekomen Wheatley. Hij wist voorheen maar weinig over zijn familielid. "Door de vorige generatie werd er niet over de oorlog gesproken. Ik wist alleen dat we een piloot in de familie hadden gehad, dat hij was beschoten en was neergestort. Dankzij het contact met Sander zijn we veel meer te weten gekomen."

Herinneringszuil

Sander Woonings heeft lang op dit moment moeten wachten. De herinneringszuil voor Mervyn Whealtey heeft hem de afgelopen jaren al heel wat energie en kopzorgen gekost.

Drie jaar lang is hij eerst bezig geweest om de herinneringszuil te realiseren. Toen het in maart 2020 eindelijk zover was, moest hij de officiële onthulling meerdere keren uitstellen vanwege de coronacrisis. Bovendien kreeg het beeld in de winter ook nog te maken met hoogwater en schuivend ijs, maar gelukkig bleef de zuil onbeschadigd.

Een jaar geleden kon het monument ter nagedachtenis aan de Spitfire-piloot dan eindelijk officieel onthuld worden. Als eerbetoon aan de omgekomen vlieger voerde een oude Spitfire toen in het bijzijn van tientallen belangstellenden een ceremoniële vlucht uit. Helaas kon de familie van de piloot daar niet bij zijn, maar nu een jaar later - en op de geboortedag van Wheatley - zijn ze er wel.

'Het is een hele eer'

Vandaag is dan ook extra bijzonder: "Het is onvoorstelbaar. Vijf jaar geleden toen we Sander voor het eerst ontmoetten, hadden we dit nooit verwacht", benadrukt Richard Harris bij het monument waar hij en zijn echtgenote samen met de burgemeester van Zevenaar zojuist een krans hebben gelegd.

Hij wordt voor altijd herinnerd

Ook voor Woonings is het een speciaal moment: "Het is best emotioneel. Patty en Richard hebben alleen maar de foto's gezien en nu zien ze de gedenksteen dan eindelijk in het echt. Ik ben heel dankbaar dat ik dit heb kunnen doen." Richard Harris beaamt dit: "Het is een hele eer. De piloot wordt nu nooit vergeten, hij wordt voor altijd herinnerd."

Is de cirkel nu rond? "Nou nog niet helemaal", lacht Woonings. "Er wordt momenteel namelijk een documentaire gemaakt over het verhaal van Mervyn Wheatley, dus het wordt toch nog vervolgd." Het is de bedoeling dat de docu in de loop van 2023 ook wordt uitgezonden door Omroep Gelderland.

Bekijk hier de reportage via RTV Connect:

Deel dit artikel